Etnisk superhelt

Tegneserieskaper Josef Tzegai Yohannes er norsk-eritreer. Siden 2012 har han skapt tegneserien Urban Legend som bringer etniske elementer inn i superhelt-sjangeren. Urban Legend er en av få superhelter med afrikansklignende utseende og navn.

Ragtime fikk anledning til å snakke med Josef om serien.

Tegningene er laget av Steve Baker som også går under navnet «New tasty». Superhelten Urban Legend innehar hovedrollen i tegneserien. Akkurat som blant andre Supermann, har han et alter ego som vanlig borger: Malcolm Tzegai Madiba jobber til vanlig som lærer. Kledd i gul og sort vepselignende drakt rydder han opp i kriminalitet i den belastede byen Capital City.

Tegneserieskaper Yohannes hadde fra tidlig i livet en drøm om å bidra til global rettferdighet og hjelp til underpriviligerte. Han begynte å studere statsvitenskap og deltok på FN-konferanser internasjonalt. Ideen til tegneserien gjenspeiler altså hans humanitære engasjement. Capital City lider under alle typer kriminelle, fra gatekriminelle og mafia til korrupte politikere og korrupte politifolk.

Urban Legend selv møter masse hindringer i sin vei som gjør kampen mot urettferdigheten desto mer krevende. Hans alter ego mister for eksempel jobben som lærer mens en kriminell gjeng jobber hardt for å få satt Urban Legend ut av spill. Likevel blir han utropt til folkets helt i byen.

Urban Legend har en pedagogisk profil. Superhelten og hans venner formidler de positive verdiene om hjelp til uskyldige og underpriviligerte, gjensidig respekt på tvers av etnisk tilhørighet og kamp mot urettferdighet. Flere utgaver har vært dedikert til opplysningstema, som anti-mobbing, helse og viktigheten av utdanning. En spesialutgave om utdanning var et samarbeidsprosjekt med Nelson Mandela Family Foundation. Serien profilerer også kjente forkjempere for solidaritet og humanitet. En utgave av tegneserien i 2015 introduserte eksempelvis fredsprisvinner Malala Yousafzai. Dette var del i et samarbeid med 20th Century Fox for å bidra til å profilere dokumentaren «He named me Malala».

Ragtime: Urban Legend har vært brukt i skolen i Norge, hvordan har tilbakemeldingene vært fra elever og lærere?

Josef Yohannes: Tilbakemeldingene har vært fantastiske både fra lærere og elever og det er noe jeg er veldig glad og stolt over. Nylig traff jeg på en ung jente på en messe og hun kom opp til vår Urban Legend stand, så jeg spurte henne om hun hadde hørt om The Urban Legend, og det sa hun hadde, for de hadde hatt om The Urban Legend på eksamen.

Ragtime: Du fikk ideen til superhelten the Urban Legend under en rundreise i Afrika. Er det mye inspirasjon fra det afrikanske kontinentet bak ideene i tegneserien?

Josef Yohannes: Ja, det er hentet noe inspirasjon fra det afrikanske kontinentet i The Urban Legend serien. Men inspirasjonen forekommer mye mer i spesialutgavene av The Urban Legend som vi har laget som handler om skole, utdannelse, selv-respekt, ebola og så videre. I disse spesialutgavene finner handlingen sted på det afrikanske kontinent og man ser en del afrikansk kultur i historien og budskapet. Og så heter en av hovedpersonene i handlingen Biko, oppkalt etter den sør-afrikanske anti-apartheid aktivisten Steven Biko

Urban Legend er et vitalt bidrag til en tegneserieverden som i for stor grad har representert euro-amerikansk majoritet. Yohannes har fått oppmerksomhet for tegneserien i utlandet, blant annet i USA og Japan og serien er oversatt til 12 språk. Hvor har den beste mottakelsen og største interessen vært?

- Den beste mottakelsen har uten tvil vært I USA, hvor den blant annet ble valgt ut som stripe i storavisen USATODAY med 70 millioner lesere I måneden. De har virkelig omfavnet og tatt til seg The Urban Legend i USA, på en måte jeg aldri kunne ha forestilt meg. Akkurat nå er det mye spennende ting på gang rundt The Urban Legend I USA, forteller Josef Yohannes.

Ragtime: I Norge er det vel ingen annen tegneserie som har en svart superhelt i hovedrollen. Får du mange reaksjoner på at the Urban Legend har afrikansk utseende?

Josef Yohannes: I begynnelsen var det litt mye fokus på det, siden det var veldig mange som aldri hadde sett eller hørt om en svart superhelt før, men nå opplever jeg det sjeldent. Jeg merker det kun når høyreekstreme nettsider og aviser skriver rasisistiske ting om The Urban Legend, siden superhelten er svart og er oppkalt etter Malcolm X og Nelson Mandela.

Ragtime: Oppfattes en svart superhelt som like unikt i utlandet eller reagerer folk som i Norge?

Josef Yohannes: Ja, jeg tror det oppfattes unikt i mange deler av verden, og også i Norge. En svart superhelt er noe som er veldig unikt på mange måter, men det er særlig når jeg er i Afrika og Brasil at jeg innser hvor unikt en svart superhelt faktisk er for mange svarte mennesker siden de aldri har sett eller hørt om en svart superhelt før. Så det blir noe de automatisk verdsetter veldig høyt, med en gang. Særlig når vi lager spesialutgaver av The Urban Legend som tar for seg temaer som omgås og handler om deres hverdag.

Ragtime: Hva er planene for the Urban Legend i tiden fremover, skal dere fokusere mer på lansering internasjonalt eller har dere større prosjekter i Norge?

Josef Yohannes: Akkurat nå er hovedfokuset vårt USA. Vi har alltid hatt vårt hovedfokus der, men valgte ikke å å gå ut der med en gang, siden vi ikke hadde nok Urban Legend utgaver på daværende tidspunkt. Nå er vi nesten opp I 30 unike Urban Legend utgaver og er klar for å innta USA. Vi føler oss klare til gi USA samt resten av verden The Urban Legend!

Ragtime ønsker the Urban Legend lykke til, over there!

- Jørgen Flatabø

Bildene i artikkelen er republisert med tillatelse fra theurbanlegend.no